La Voyager 1 accende i propulsori dopo 37 anni

Se hai provato ad avviare un’auto che è rimasta in un garage per decenni, potresti non aspettarti che il motore risponda. Ma una serie di propulsori a bordo della navicella Voyager 1 sono stati riaccesi con successo mercoledì dopo 37 anni di inutilizzo!

Voyager 1, l’astronave più lontana e veloce della NASA, è l’unico oggetto creato dall’uomo nello spazio interstellare. La navicella spaziale, che ha volato per 40 anni, si basa su piccoli dispositivi chiamati propulsori per orientarsi in modo che possa comunicare con la Terra. Questi propulsori sparano in piccoli impulsi, o “sbuffi”, della durata di pochi millisecondi, per ruotare sottilmente la navicella in modo che l’antenna punti in direzione del nostro pianeta. Ora, il gruppo Voyager è in grado di utilizzare un gruppo di quattro propulsori di riserva, inattivi dal 1980.

“Con questi propulsori che sono ancora funzionanti dopo 37 anni senza utilizzo, saremo in grado di estendere la vita del veicolo spaziale Voyager 1 di due o tre anni”, ha detto Suzanne Dodd, project manager per Voyager presso il Jet Propulsion Laboratory della NASA, Pasadena, California.

Dal 2014, gli ingegneri hanno notato che i propulsori che la Voyager 1 ha utilizzato per orientare la navicella, denominati “propulsori di controllo di assetto”, si sono degradati. Nel corso del tempo, i propulsori richiedono più tiri per emettere la stessa quantità di energia. A 13 miliardi di miglia dalla Terra, non c’è una officina meccanica nelle vicinanze per ottenere una messa a punto.

Tutti i propulsori della Voyager sono stati sviluppati da Aerojet Rocketdyne. Lo stesso tipo di propulsore, chiamato MR-103, ha volato anche su altri veicoli spaziali della NASA, come Cassini e Dawn.

Martedì 28 novembre 2017, gli ingegneri della Voyager hanno attivato i quattro propulsori TCM per la prima volta in 37 anni e hanno testato la loro capacità di orientare l’astronave utilizzando impulsi di 10 millisecondi. Il team ha atteso con impazienza mentre i risultati dei test viaggiavano nello spazio, impiegando 19 ore e 35 minuti per raggiungere un’antenna a Goldstone, in California, che fa parte del Deep Space Network della NASA.

Ecco, mercoledì 29 novembre, hanno appreso che i propulsori del TCM funzionavano perfettamente – e altrettanto bene funzionavano i propulsori del controllo di assetto.

Il piano in programma è di passare ai propulsori TCM a gennaio. Per effettuare il cambiamento, la Voyager deve accendere un riscaldatore per propulsore, che richiede energia – una risorsa limitata per la missione di invecchiamento. Quando non c’è più energia sufficiente per far funzionare i riscaldatori, la squadra tornerà ai propulsori di controllo di assetto.

Il test del propulsore è andato bene, la squadra probabilmente eseguirà un test simile sui propulsori TCM per Voyager 2, la navicella gemella di Voyager 1. I propulsori di controllo di assetto attualmente utilizzati per Voyager 2 non sono ancora degradati come quelli della Voyager 1, comunque.

Voyager 2 è ancora in rotta per entrare nello spazio interstellare, probabilmente lo farà nei i prossimi anni.

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